Dia 18 de fevereiro de 2021 será o “Dia D” para o novo Rover da NASA. Esta é a data prevista para o final da viagem do Rover Perseverance (tradução=Perseverança) que começou no dia 30/07/2020, terá durado 203 dias (quase sete meses) e percorrido quase 470 milhões de quilômetros. Mas o que é um Rover? O que ele irá fazer no planeta vermelho? Estas são algumas das questões que responderemos e que nos ajudarão a entender um pouco mais sobre o planeta Marte e a exploração espacial.

Legenda: Conheça e explore o Rover Perseverance em 3D. Crédito: NASA/JPL-Caltech

O que é o Rover Perseverance? Um Rover nada mais é do que um veículo criado especialmente para exploração de outros planetas e que possui diversos equipamentos científicos acoplados. Na imagem acima, você pode ver como o Perseverance lembra muito um veículo ou carro comum. Equipamentos científicos foram criados e desenvolvidos especificamente para serem acoplados neste Rover e irão estudar o solo, subsolo, rochas, minerais, ar, temperatura entre outras condições deste planeta. Muitas vezes, estes equipamentos, que em um laboratório de pesquisa chegam a pesar 200, 300 e até mais de 1000 quilos, são construídos pesando de 10 a 40 quilos no máximo. O objetivo é tentar entender o passado e o presente de Marte, nos ajudando a responder, entre outras coisas, se existiu vida em Marte

O Perseverance faz parte da missão Mars 2020 e não é o primeiro Rover a ser mandado para explorar o planeta Marte. Ao todo já foram enviados 4 Rovers com sucesso, isto é, que conseguiram chegar neste planeta em segurança. Curiosamente, todas as missões que pousaram em Marte com sucesso são da Agência Espacial Norte Americana – NASA. O primeiro Rover a ser enviado foi o Sojourner da missão Pathfinder (Tradução=Desbravador) que pousou em Marte em 4 de julho de 1997 e tinha o tamanho de um forno microondas.1 De lá para cá houve muitas evoluções tanto dos conhecimentos que acumulamos sobre Marte quanto em relação a tecnologia, como desenvolvimento de novas técnicas de análise, instrumento e meios de comunicação entre a Terra e os Rovers, Sondas, Orbitadores e demais equipamentos utilizados na exploração espacial.

Neste link você pode acompanhar a viagem do Perseverance em tempo real, saber quanto ele já percorreu e quanto ainda falta para chegar em Marte.

O que os cientistas esperam descobrir em Marte com o envio do Perseverance?

Como você já pode ter ouvido falar, um conhecimento científico nem sempre é definitivo. A partir de algumas descobertas novas perguntas podem surgir, outros conhecimentos podem modificar ou acrescentar informações à uma descoberta ou conhecimento científico anterior. Assim, os objetivos científicos propostos do Perseverance levam em conta todo o conhecimento acumulado pelas missões anteriores em Marte e por pesquisas que foram feitas na Terra nos últimos anos. Nesse contexto, já podemos dizer que o principal objetivo do Perseverance é descobrir se existe alguma evidência de que o planeta Marte possa ter abrigado vida. 

O principal objetivo do Perseverance é descobrir se existe alguma evidência de que o planeta Marte possa ter abrigado vida.

Com esta finalidade, a região do planeta vermelho em que o pouso irá ocorrer teve que ser escolhida a dedo. A área selecionada é conhecida como cratera Jezero. Ela tem 45 quilômetros de diâmetro e está localizada em um delta (local onde rios deságuam) de um rio que existiu no passado de Marte. Além de uma boa localização, para alcançar seu objetivo principal, a missão Mars 2020 vai realizar várias tarefas em diversas áreas. Algumas delas estão listadas abaixo.

Geologia

  • Estudar o solo, rochas e minerais e entender como foram formados em Marte.
  • Investigar a história e a origem do local de pouso do Rover (Cratera Jezero). Conhecer os tipos e origens do solo, rochas e minerais ajuda a entender a história de Marte e como este ambiente foi modificado ao longo do tempo. Isso permite uma melhor escolha do local para coleta de amostras.

Astrobiologia

  • Encontrar um local que reúna características que indique que ali já possa ter abrigado vida. Por exemplo, algumas rochas e minerais só podem ser formados na presença de água liquida. Um local que contenha esse tipo de rochas e minerais pode indicar que ali já existiu água líquida e que, portanto, pode ter apresentado condições para abrigar vida – habitabilidade. Lembrando: todas as formas de vida que conhecemos tem uma relação muito forte com a presença de água.
  • Buscar nas rochas e solo evidências ou vestígios que indiquem que já possa ter existido vida nesse local. Os astrobiólogos chamam estas evidências ou vestígios de bioassinaturas, que podem ser moléculas, fósseis ou subprodutos de reações que tenham origem somente a partir de seres vivos.

Tecnológicos

  • Retorno de amostras. O Perseverance irá coletar e armazenar em tubos algumas amostras. Elas serão deixadas em locais específicos de Marte para serem retiradas por outra missão.
  • Produção de oxigênio. O oxigênio (O2) é fundamental para muitas espécies na Terra incluindo nós, seres humanos. Pensando nisso o Perseverance irá testar um equipamento que fará produção de oxigênio a partir de gás carbônico (CO2). Este é um dos passos necessários para uma futura missão tripulada por humanos para o planeta vermelho. Também pode-se utilizar esse oxigênio como propelente (combustível de foguetes) para futuras missões que retornem de Marte.
  • Teste de um helicóptero. A missão Mars 2020 tem uma outra novidade interessante: ela está enviando um pequeno helicóptero chamado Ingenuity (Tradução =engenhosidade). O objetivo desse instrumento, que pesa apenas 2 quilogramas, é fazer uma prova de tecnologia. Serão testadas algumas condições e controles de voo e pouso, além coletar algumas imagens.

Não sei você, mas estou muito ansioso para a chegada do dia 18/02/2021. Poderemos acompanhar esse dia histórico para a exploração espacial e as novidades que virão dos resultados vindos do Perseverance. Esta foi somente uma breve introdução sobre este Rover. Nos próximos capítulos dessa série no blog da SBAstrobio traremos mais novidades e características da missão Mars 2020, além de outros Rovers e missões anteriores.

Crédito: NASA/JPL-Caltech


1A história do Sojourner e dos outros Rovers que exploraram Marte serão temas em próximos capítulos no blog da SBAstrobio, mas caso queira conhecer estas e outras histórias a esse site reúne informações, dados e histórias sobre todas as missões que já foram enviadas para Marte.


Para saber mais

Autor: Claudio Mendes